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AUMENTO DEL PRECIO DE LA GASOLINA

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La gasolina se dispara

Durante las últimas semanas el precio de la gasolina y del petróleo ha alcanzado niveles históricos, causando preocupación en las economías importadoras de este combustible. En el siguiente artículo, se examinan las causas y consecuencias económicas de esta situación y a la vez se describen las políticas implementan los gobiernos para mitigar los efectos adversos de este aumento de la gasolina.

Uno de los primeros conceptos que se aprende al estudiar Teoría Económica es el de la llamada Elasticidad, que no es otra cosa que un indicador para medir que tan rápidas son las variaciones en la cantidad- demanda de un bien ante cambios en su precio. Si un bien reacciona rápidamente a los cambios en su precio será elástico y en caso contrario será inelástico.

Cuantos más sustitutos tenga un bien, más elástico será y una pequeña variación en su precio, causará una gran variación en la cantidad demandada. Por ejemplo, si el precio en el mercado del té se dispara, la cantidad demandada de este bien disminuirá, pues el consumidor preferirá sustituir este producto con otro similar como puede ser el café. Para los bienes elásticos, este hecho tiene como consecuencia que los productores tengan poco poder de negociación para fijar sus precios (a menos que puedan organizarse adecuadamente) ya que si deciden subirlos, los consumidores buscarán rápidamente un bien sustituto.

En el caso de la gasolina y del petróleo se da una situación contaría a la descrita en el párrafo anterior, pues al ser estos combustibles y fuentes de energía fósil más usadas y, teniendo en cuenta el aún limitado desarrollo de fuentes de energía alternativas (eólica, solar, biocombustibles, etc); sucede que el consumidor no tiene demasiadas opciones a las que migrar cuando se dan aumentos importantes del precio de la gasolina. Es decir, el bien en cuestión es bastante inelástico. Por otro lado, los productores de petróleo se encuentran adecuadamente organizados mediante la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP), lo que les da bastante margen de negociación en la fijación del precio de este bien tan necesario en la actualidad.

Estos factores explican en buena medida el porqué del precio del petróleo ha podido mantener una tendencia creciente, llegando incluso a alcanzar niveles históricos en las últimas semanas. Así por ejemplo, el petróleo WT1 (West Texas), en el periodo comprendido entre el 7 y el 13 de mayo alcanzó la cifra record de US.$122.8 dólares el barril (cuando sólo hace tres años estaba  en menos de US.$ 66 dólares)

Por otro lado, para comprender mejor este fenómeno, vale la pena analizar las características especiales del mercado del petróleo, tanto por el lado de la demanda como por el de la oferta. Así pues, es interesante constatar que según cifras de la Energy Information Administration, para el año 2007, alrededor de 57% de la demanda mundial de petróleo provino de los países desarrollados, integrantes de la OCDE (Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económico) a lo que hay que agregar el fuerte crecimiento de economías emergentes como la China e India que incrementan la demanda. Muestra de ello es que, también para el año 2007, China llegó a representar el 9% de la demanda mundial de petróleo, mientras que los países fuera de la OCDE representaron el 29%.

Por el lado de la oferta, según la misma fuente, para el 2007, el 41% del suministro mundial de petróleo provino de países integrantes de la OPEP, los cuales en su mayoría, poseen la característica de ser gobiernos autoritarios o democracias poco  institucionalizadas, con una participación fuerte del Estado en sus economías (allí están  los casos de Irán, Irak, Nigeria, etc). Estos gobiernos dejan el Sector Hidrocarburos en manos de empresas estatales como la mexicana PEMEX o la venezolana PDVSA, las que están frecuentemente relacionadas con casos corrupción, pues son susceptibles de manejo político ajeno de una administración eficiente. Todo lo expuesto ha llevado a un escenario con una producción declinante del petróleo, originando un desbalance entre oferta y demanda, lo que se ha traducido en la tendencia alcista del precio del petróleo y como consecuencia tambien un aumento de la gasolina.

Frente a esto, los gobiernos están tomando medidas para mitigar los efectos en el corto y largo plazo. Por ejemplo, en el corto plazo, muchos gobiernos han optado por establecer fondos de estabilización, mediante los cuales el gobierno subsidia parte del precio que enfrentan los consumidores de gasolina, a fin de que un aumento importante en el precio del principal insumo de ésta (el petróleo) no sea transferido inmediatamente a los consumidores. Sin embargo, ante la tendencia creciente del precio del petróleo, que según Goldman Sachs, llegará a US.$200 dólares el barril hacia el 2009, esta política no se hace aconsejable ya que la gran cantidad de recursos necesaria para mantenerla a altos niveles de precios excedería la capacidad del más blindado de los fondos de estabilización. Prueba de ello es que, por ejemplo, recientemente, el gobierno peruano se vio obligado a excluir del fondo de estabilización a las gasolinas de alto octanaje.

En el mediano y largo plazo, para países con perspectivas de exploración y explotación de yacimientos de petróleo, como es el caso peruano, se debería permitir una mayor inversión privada para el mejor aprovechamiento de estas oportunidades. Asimismo, se debe buscar desarrollar fuentes de energía alternativa como son el gas natural, los biocombustibles de caña aceitera, etc. Todo esto asegurando una explotación racional de recursos que no provoque carestía o escasez de alimentos (tal como lo muestra el caso del etanol producido sobre la base de maíz). Como se ve, la tarea no es fácil pero constituye un punto de agenda que aún se tiene pendiente.

Escrito por: Juan Alfonso Vega Pastor

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